Prečo majú zebry pruhy, to je jedna z najstarších záhad v evolučnej biológii. Tím výskumníkov z Veľkej Británie našiel v roku 2014 dôkazy, že africkým nepárnokopytníkom nadelila príroda pruhy, aby oklamali predátorov. Tieto grafické znaky slúžia ako optický klam, ktorý maskuje pohyby zebry a chráni ju pred útokmi.

Vedci konečne vyriešili záhadu čierno-bielych pruhov. Majú za úlohu odplašiť hladné dravce a hmyz. Výskumníci použili počítačové modely v snahe otestovať svoju teóriu.
„Pruhy neslúžia len na to, aby zmiatli veľké šelmy ako sú levy, ale chránia zebry napríklad aj pred muchami,“ povedal vedúci výskumu Johannes Zanker.

Dobre viditeľné pruhy na bokoch zebry a užšie vertikálne pruhy na chrbte a krku vysielajú nečakané pohybové signály, ktoré mätú divákov, predovšetkým v stáde zebier. Ľudia a mnohé zvieratá majú zmysel, ktorý je známy ako „mechanizmus detekcie pohybu“. Ten spracúva smer, v ktorom sa niečo pohybuje.

Vedci z Lundskej univerzity vo Švédsku tvrdia, že charakteristické znaky zebier slúžia na to, aby odpudili ovady. Pruhy, u každého zvieraťa inak usporiadané, pôsobia odpudivo na bolestivo bodajúci hmyz, ktorý prenáša smrteľné choroby. Dôvodom je to, že istým spôsobom odrážajú svetlo. Muchy však dávajú prednosť hladkým plochám tmavšej srsti, na ktoré sa lepšie prisajú.

Príkladom ilúzie, ktorú vyvolávajú zebrie pruhy, je špirála pripevnená na tyč. Pri pohybe sa zdá, že tyč sa otáča. Podľa výskumu tento optický klam spôsobí, že škodcovia a predátory si pomýlia smer pohybu zebry. Hmyz zruší pristávací manéver a dravec si zasa zle načasuje svoj útok.

Inou teóriou je vysvetlenie, že pruhy sú komunikačné signály pre iné skupiny zebier, ale môžu byť využité ako maskovanie za súmraku alebo svitania na trávnatých stanovištiach.