Univerzitný tím, ktorý systém vyvíja, sa plánuje spojiť s NASA. Ich nápad sa bude dať využiť aj v miernejších podmienkach na Zemi.

Už niekoľko desaťročí je Mars témou číslo jeden v oblasti skúmania vesmíru. Červená planéta je totiž podľa vedcov v poradí druhou, na ktorej by bol možný život. Mars je známy nielen svojím sfarbením, ale aj množstvom zamrznutej vody či podpovrchovým jazerom. Teplota na povrchu planéty sa síce môže vyšplhať v priemere až na 20 °C, ale väčšinu roka sa pohybuje hlboko pod nulou. Nízke teploty spôsobili, že na povrchu sa nachádza len malá časť nezamrznutej vody, ktorá však obsahuje veľké množstvo soli. A aby mohli astronauti žiť čo i len dočasne na Marse, nehovoriac o návrate na Zem, budú musieť na červenej planéte vyrobiť niektoré z nevyhnutných vecí vrátane vody a paliva.

Výskumný tím univerzitného profesora Vijaya Ramaniho z Washingtonskej univerzity sa preto zameral na proces elektrolýzy zo slanej vody. Súčasné elektrolyzéry síce dokážu rozložiť vodu na kyslík a vodík, čo by bolo v prípade Marsu kľúčovým procesom, no elektrolýza slanej vody je oveľa nákladnejšia. Univerzitný tím len pred pár dňami predstavil nový systém, ktorý sa bude dať využiť aj v náročných podmienkach na Marse. Nová technológia elektrolýzy dokáže prípadným astronautom ponúknuť až 25-krát viac kyslíka ako experimentálny prístroj MOXIE, ktorý patrí NASA. Okrem kyslíka je ďalším produktom vodík, ktorý by sa mohol dať využiť ako palivo na cestu astronautov domov.

Náš marťanský elektrolyzér slanej vody radikálne zmení logistický počet misií na Mars.
V. Ramani pre vedecký časopis PNAS

Prvé testovania sa uskutočnili v laboratórnych podmienkach pri teplote –36 °C. Kľúčovou súčasťou novej technológie je anóda, ktorá zabezpečuje elektrolýzu aj bez potreby ohrevu či čistenia zdroja vody. „Náš nový elektrolyzér obsahuje olovnatú ruténiovú pyrochlórovú anódu, vyvinutú naším tímom, v spojení s platinou na uhlíkovej katóde,“ uviedol Ramani pre PNAS. Výskumný tím plánuje spoluprácu s Národným úradom pre letectvo a vesmír (NASA).

Vodné elektrolyzéry zvyčajne vyžadujú vysoko vyčistenú deionizovanú vodu, čo zvyšuje náklady. Systém, ktorý dokáže pracovať s „neoptimálnou“ alebo slanou vodou, môže výrazne zvýšiť ekonomickú hodnotu vodných elektrolyzérov všade, dokonca aj na planéte Zem. „Po predvedení účinnosti týchto elektrolyzérov v marťanských podmienkach ich chceme nasadiť za miernejších podmienok na Zemi, aby sme využili slanú vodu na výrobu vodíka a kyslíka, napríklad elektrolýzou morskej vody,“ vyjadril sa jeden z členov výskumného tímu. Nový systém by tak mohol pomôcť nielen astronautom výskumníkom, ale napríklad aj potápačom či podmorským výskumníkom.