Hoci počiatky moderného ropného priemyslu siahajú do roku 1859, keď Edwin Drake ako prvý obchodník začal v Pensylvánii ťažiť spod zeme ropu. Až texaské nálezisko Spindletop bolo ale povestným dejinným zlomom.

V ten januárový deň z vrtu na mieste zvanom Spindletop Hill vytryskol obrovský gejzír ropy. Stovky metrov štvorcových okolo neho v priebehu pár minút pokryla vrstva čierneho páchnuceho slizu. Predtým nik taký prudký a výdatný gejzír nevidel a netrvalo dlho, kým sa v neďalekom meste Beaumont rozvinul ropný priemysel. Tento jediný gejzír trojnásobne zvýšil americkú produkciu ropy, takže si asi viete predstaviť, ako málo sa jej vtedy v porovnaní s dneškom ťažilo. Veď petrolej, ktorý sa z nej vyrábal, sa na prelome 19. a 20. storočia používal takmer výhradne ako svietidlo do lámp či ako mazadlo. Čoskoro sa však mal stať hlavným palivom vlakov i lodí, ako aj nových vynálezov: áut a lietadiel.

Od ťažby dreva k rope

Začiatkom 20. storočia bola texaská ekonomika zameraná na poľnohospodárstvo, pasenie dobytka a ťažbu a spracovanie dreva. Ťažba ropy bola zanedbateľná, predstavovala len jedno percento HDP Texasu. Bolo však jasné, že pod povrchom sú značné zásoby čierneho zlata. O jeho prítomnosti sa vedelo už od 16. storočia, kedy si španielski kolonizátori natierali ropou z povrchových priesakov trupy lodí, aby lepšie tesnili.

Koncom 19. storočia si jednoruký mechanik a obchodník s drevom Patillo Higgins povedal, že pod kopcom Spindletop Hill jednoducho musí byť ropa. Vo viacerých prameňoch tu totiž videl stúpajúce bublinky plynu, ktoré sa pokúšal zapáliť, a tie ihneď vzplanuli. Prítomnosť zemného plynu naznačovala aj to, že pod zemou je ropa. Higgins si dokonca kúpil knihu o geológii a začal študovať, čo všetko obnáša ťažba ropy. Založil ropnú spoločnosť, ale viackrát neúspešne vŕtal a investori si napokon povedali, že pod Spindletopom nie je žiadna ropa, Higgins je hlupák a hlupáci sú aj všetci, ktorí mu dávajú peniaze.

Patillo Higgins (vľavo) a Anthony F. Lucas.
Patillo Higgins (vľavo) a Anthony F. Lucas.
Zdroj: Public Domain

Higginsovi sa síce podarilo vyťažiť trochu plynu, ktorým doma potom svietil v lampách, ale bol ľuďom len na smiech. V poslednom záchvate zúfalstva dal do novín inzerát, že hľadá sponzora. A ozval sa mu jediný človek: kapitán Anthony F. Lucas. Skúsený geológ vedel, že pod útvarmi známymi ako soľné kupoly, sa nachádzajú ložiská ropy. A Spindletop Hill bol presne takouto soľnou kupolou.

Čuch na ropu

Lucas si od Higginsa prenajal časť kopca, ale napokon aj jemu došlo peniaze. Investorov našiel v Johnovi Galeym a Jamesovi Guffeym, ktorí boli najúspešnejšími chovateľmi dobytka v Texase. Tí mu síce poskytli peniaze, ale s tým, že dostane len jednu osminu z prípadného zisku z ťažby. Higgins nemal dostať nič.

John Galey (vľavo) a James Guffey.
John Galey (vľavo) a James Guffey.
Zdroj: Public Domain

John Galey mal na ropu jednoducho čuch. Jedného dňa, keď Lucas nebol doma, zašiel s jeho manželkou na Spindletop Hill, zabodol do zeme palicu hneď vedľa bublajúceho prameňa a vyriekol: „Povedzte tomu svojmu kapitánovi, nech začne vŕtať tu. Väčšie ložiská sú iba v Baku.“

Lucas poslúchol a v roku 1900 začal vŕtať. Jeho zamestnanci sa borili s desiatkami metrov pohyblivého piesku, ktorý predtým odradil všetkých ostatných ťažiarov. V hĺbke asi 265 metrov sa začali konečne objavovať prvé stopy ropy. Vtedajšie technológie ale nestačili na ťažbu tejto zmesi, a tak museli vŕtať hlbšie.

Čierny poklad našli v hĺbke 335 metrov. Išlo o obrovské ložisko. Vo vrte začalo najprv bublať blato. O pár sekúnd sa ozvala obrovská rana. Nesmierny tlak vyrazil z diery šesťtonové vŕtacie potrubie a nastalo ticho. Robotníci sa najprv od strachu vzdialili, potom sa začali opatrne približovať. Borili sa cez 20-centimetrovú vrstvu blata, niekoľko desiatok metrov od diery našli pokrútené vŕtacie potrubie. Keď ho začali vyslobodzovať spod vrstvy blata, konštrukcia, na ktorej bolo potrubie predtým zavesené, sa začala triasť. Opäť došlo k ohlušujúcemu gejzíru bahna, po ňom sa z ložiska uvoľnil plyn. A napokon konečne aj ropa. Gejzír vystrekol do výšky 50 metrov.

Najväčšie ložisko na západ od Baku

Nasledujúcich deväť dní tryskalo z vrtu neuveriteľných 12 miliónov litrov ropy denne. To bolo viac než produkovali všetky americké vrty dovedna. Len v azerbajdžanskom Baku sa nachádzali ložiská s podobným objemom.

Novinky sa bleskovo šírili celou krajinou a vypukla texaská ropná horúčka. Hektár pôdy, ktorý sa pred pár mesiacmi predával za 25 dolárov, stál zrazu dva milióny. V júni 1901 už na Spindletop Hill bol tucet vrtov a koncom roka 1902 ich bolo až 200. Najmenej sto firiem tu ťažilo ropu a kupovali len také veľké pozemky, aby sa na ne zmestila konštrukcia vrtu. Niektoré z nich sa postupom času stali hlavnými hráčmi na trhu s ropou.

a
Zdroj: Texas Energy Museum

Neďaleké mesto Beaumont sa tiež poriadne zväčšilo. Najprv malo desaťtisíc obyvateľov, ich počet vzrástol päťnásobne. Tretina z nich pritom väčšinu času trávila v provizórnych príbytkoch na kopci Spindleton. Vraví sa, že polovicu všetkej whiskey, ktorá sa skonzumovala v Texase, vypili práve obyvatelia Beaumontu.

Koniec slávy

V prvom roku dostali ťažiari spod kopca 3,5 milióna barelov ropy (asi 417-tisíc metrov kubických). Koncom druhého roka to už bolo 17,4 milióna barelov (dva milióny metrov kubických). Ložisko totálne zlikvidovalo monopol na ťažbu ropy, ktorý dovtedy držal v rukách John D. Rockefeller a jeho firma Standard Oil. Centrum ropného priemyslu sa presunulo z Pensylvánie do Texasu a začala éra ropy. Stalo sa tak ale skôr náhodou, pretože texaská ropa bola pomerne nekvalitná a nedal sa z nej vyrábať petrolej. Využívala sa teda najmä na vykurovanie, výrobu energie a pohon motorov. Bola taká lacná, že mnohé odvetvia priemyslu prešli v priebehu pár mesiacov z uhlia na ropu.

Na juhovýchode USA pozdĺž Mexického zálivu sa ťažba utešene rozrastala, ale Spindletop Hill začal rýchlo zaostávať. Nadmerná ťažba spôsobila pokles tlaku a tým aj odchod mnohých firiem. V 20. rokoch ale nálezisko získalo späť stratenú slávu, keď sa vo väčšej hĺbke našlo nové ložisko ropy. V roku 1927 odtiaľto vydolovali až 27 miliónov barelov (3,2 milióna metrov kubických). Ťažba bola zisková do roku 1936, ale ešte v rokoch 1950 až 1975 sa tu ťažila síra. Dnes už na Spindletop Hill nájdete akurát pamätníky, ktoré pripomínajú jeho niekdajšiu slávu.