Pirogov sa narodil v roku 1810 v Rusku a väčšinu života zasvätil vykonávaniu rôznych operácií a zlepšovaniu vlastných chirurgických postupov. Vynašiel vlastný postup fixovania zlomenín pomocou sadry a v roku 1847 vykonal v poľnej nemocnici vôbec prvú operáciu, počas ktorej bol pacient pod vplyvom éteru ako anestetika.

Dá sa povedať, že zachránil tisíce životov a právom sa považuje za otca modernej chirurgie. Už za života sa stal prakticky legendou a práve to viedlo k jeho posmrtnému zabalzamovaniu.

Pirogov vyvinul vlastnú metódu balzamovania mŕtvych a keď zomrel, jeden z jeho žiakov túto techniku použil aj na telo samotného veľkého chirurga. Dodnes je vystavené v rodinnej hrobke v ukrajinskej obci Vinnycia. Leží tu prakticky pri izbovej teplote a napriek tomu je už takmer 140 rokov vo výbornom stave.

Len pre porovnanie, telo Lenina, ktoré je vystavené v Moskve, sa uchováva v chlade a dvakrát do týždňa podstupuje špeciálnu kúru. Pirogovovo telo však žiadnu údržbu nepotrebuje, len občas zo skla vitríny niekto utrie prach. Techniku balzamovania sa podarilo čiastočne napodobniť až koncom 20. storočia a aj to nie celkom presne.

Vo Vinnycii môžete nielen vidieť telo tohto medicínskeho génia, ale vypočuť si aj príbehy a legendy spojené s jeho životom. Presné zloženie zmesi, ktorá bola použitá na balzamovanie, sa však nedozviete. Nevedia ho ani špičkoví odborníci. Tí sa len domnievajú, že išlo o zmes destilovanej vody, etylalkoholu, glycerínu a možno thymolu. Pomer týchto látok je však záhadou.