Ella Harperová sa narodila v roku 1870 v americkom štáte Tennessee s vrodenou poruchou zvanou „congenital genu recurvatum“. Kvôli nej bola schopná ohýbať kolená smerom vzad podobne ako napríklad ťava. V detstve bežne kráčala bizarným spôsobom po štyroch a ako 12-ročná začala rodičom vďaka svojím kúskom zarábať prvé peniaze.

V roku 1882 totiž začala vystupovať v cirkusoch v New Orleans a St. Louis, v nasledujúcich rokoch putovala po viacerých amerických štátoch. Publikum o ňu prejavovalo nesmierny záujem a Elline vystúpenia sa rýchlo vypredávali. Každý chcel vedieť, čo vlastne dievčaťu je, a vidieť, ako bizarne sa pohybuje.

V roku 1886 si Ellu všimol majiteľ „ľudského cirkusu“ W.H. Harris, ktorý zamestnával ľudí s rôznymi deformáciami a poruchami. Ponúkol jej prácu a dievča začalo vystupovať zároveň so skutočnou ťavou, aby publikum mohlo porovnať, ako sa im ohýbajú kolená. Práve v tomto období si Ella vyslúžila prezývku „ťavie dievča“. Začala sa dokonca objavovať aj na plagátoch, ktoré lákali ľudí na vystúpenia a jej sláva prudko rástla.

Ľudia v hľadisku dostávali kartičky, na ktorých sa mohli dočítať, čo Ella dokáže. Zároveň sa tam písalo, že v roku 1886 dievča končí s vystupovaním v cirkuse a chce sa venovať štúdiu na škole. Týmto spôsobom Harris urgoval ďalších ľudí, aby si kúpili lístky do cirkusu predtým, než Ella prestane vystupovať.

Ella zarábala 200 dolárov týždenne, v prepočte na dnes by išlo o mimoriadne slušných päťtisíc eur. Vystupovaním v cirkuse tak dokázala nielen zabezpečiť, aby rodičia na farme nemuseli drieť od svitu do mrku, ale zarobila si aj na vysokoškolské štúdium.

V roku 1886 ako 16-ročná naozaj ukončila kariéru a vydala sa študovať. Na pár rokov sa akoby stratila, verejnosť netušila, kam zmizlo to populárne ťavie dievča.

Až sčítanie obyvateľstva v roku 1900 ukázalo, že Ella Harperová sa vrátila do rodného Tennessee, kde žila s matkou a sesternicou. Jej otec zomrel v roku 1890 pri požiari a jeden z bratov o päť rokov neskôr. V Tennessee sa ako 35-ročná zosobášila s učiteľom Robertom Savelym, o rok neskôr sa im narodila dcéra. Tá však nanešťastie ako šesťmesačná zomrela a ďalšie deti už nemali. Až v roku 1918 si adoptovali dievča zo sirotinca, aj to však zomrelo vo veku len troch mesiacov.

Ella Harperová zomrela 19. decembra 1921 v dôsledku rakoviny hrubého čreva a konečníka. Mala len 51 rokov. Je pochovaná v Tennessee a na jej náhrobku nie je ani zmienka o tom, že bola slávnym ťavím dievčaťom, ktoré fascinovalo a tak trochu desilo ľudí na juhu USA.