Petrozavodský fenomén dostal pomenovanie podľa ruského mesta, odkiaľ pochádzali stovky svedkov nezvyčajného javu. Výpovede ľudí sa zhodovali v tom, že na nočnej oblohe sa zjavil zvláštny svetelný objekt, z ktorého na zem dopadali lúče svetla. Pripodobňovali ho k obrovskej medúze, ktorá sa ticho a pomaly blížila k mestu Petrozavodsk. Nad mestom potom ostala visieť a na ulice dopadali tenké svetelné lúče pripomínajúce svietiaci dážď. Po istom čase lúče zmizli a „medúza“ sa zmenila na jasný polkruh. Odletela smerom k jazeru Onega a postupne zmizla. Celý jav trval asi desať až 12 minút.

Nasledujúci deň boli noviny plné správ o nezvyčajnom fenoméne. V Helsinkách sa písalo o „žiariacej guli“, dvaja svedkovia z fínskeho mesta Turku tvrdili, že im pripomínal skôr námornú bóju. O neznámom objekte hovorili aj piloti, ktorí v tom čase leteli nad Kodaňou.

Správy o svietiacom objekte sa množili aj v Sovietskom zväze. Zdravotníci, námorníci, vojaci, leteckí dispečeri i amatérski astronómovia zhodne tvrdili, že videli objekt, ktorý nedokázali identifikovať. Riaditeľ Petrozavodského hydrometeorologického observatória sa vyjadril, že nič podobné počas svojej kariéry nemal možnosť sledovať.

Podľa vyšetrovacieho tímu, ktorý zriadilo sovietske vedenie, bol fenomén dôsledkom štartu špionážneho satelitu Kosmos 955. Ten bol vypustený z kozmodrómu Pleseck asi 350 kilometrov od Petrozavodsku. V novinách na západe sa tieto informácie objavili už 22. septembra, oficiálne stanovisko vyšetrovacej komisie však prišlo až o niekoľko týždňov.

Z toho samozrejme vyplynulo množstvo klebiet o mimozemských objektoch, ktoré sa šírili po celom ZSSR. Výpovede očitých svedkov sa začali s každým ďalším ústnym podaním čoraz viac deformovať a v istých novinách sa dokonca objavila správa, že ufo bolo veľké ako futbalové ihrisko a jeho lúče vypaľovali do chodníkov, ciest aj domov diery. Objavili sa aj správy o americkom jadrovom útoku.

Pre sovietske politbyro išlo v prvom rade o trápny incident, keďže sa nepodarilo utajiť štart špionážneho satelitu. Bolo to však naozaj tak? Po incidente sa totiž začali objavovať aj správy o poruchách motorov či výpadkoch elektriny a biológovia zaznamenali v nasledujúcom roku enormný rast vodných rias. Išlo teda skutočne o jav spôsobený vypustením špionážneho satelitu, alebo Sovieti jednoducho nechceli priznať, že nad Petrozavodskom sa vznášalo čosi, čo nevedeli identifikovať?