Sagawa síce pochádzal z japonského mesta Kobe, ale študoval literatúru na parížskej Sorbonne. Práve tu si za obeť vyhliadol svoju spolužiačku, Holanďanku Renée Harteveltovú. Tá nemala ani potuchy, s kým vlastne chodí do školy. Nízky, len 145 centimetrový Japonec mal už za sebou jeden trestný čin. Ako 24-ročný prenasledoval v Tokiu ženu, vlámal sa k nej do bytu a chcel jej odrezať kus zo zadku. Obeť sa ale prebudila, zrazila muža na zem a privolala políciu. Sagawu obvinili z pokusu o znásilnenie, jeho bohatý otec ale vyplatil obeti odškodné a syn vyviazol bez trestu.

V Paríži sa ocitol ako 27-ročný. Pravidelne si vodil domov prostitútky a pokúšal sa ich zabiť, ale ani raz to nedokázal. Až pri Renée Harteveltovej sa odtrhol z reťaze. Neskôr uviedol, že chcel absorbovať jej silu, zdravie a krásu, keďže podľa vlastných slov tieto veci sám nemal.

Pozval teda 178 centimetrov vysokú spolužiačku na večeru pod zámienkou prekladania poézie pre školský projekt. Keď Renée začala čítať, strelil ju zozadu puškou do krku. Od šoku vraj omdlel a keď sa prebral a uvedomil si, čo spravil, mal s mŕtvolou pohlavný styk. Snažil sa z tela odhryznúť, ale nedarilo sa mu to, a tak použil kuchynský nôž.

Nasledujúce dva dni striedavo s mŕtvolou súložil a ujedal z nej. Skonzumoval väčšinu prsníkov a tváre, niektoré časti tela si odložil do chladničky. 13. júna 1981 sa potom vydal do parku Bois de Boulogne s dvoma veľkými kuframi. V nich sa nachádzali ostatky Renéee Harteveltovej. Chcel sa potajomky zbaviť tela, ale nepodarilo sa mu to.

Keď ho o štyri dni zatkli, rovno policajtom povedal: „Zabil som ju, lebo som ju chcel zjesť.“ V chladničke muži zákona našli nedojedené mäso.

Dva roky čakal vo väzbe na súdny proces, ale napokon ho uznali za duševne chorého a nespôsobilého na to, aby sa postavil pred francúzsky súd. Sagawa sa medzičasom vo väzbe stretával so spisovateľom, ktorý dal o brutálnom čine dokopy knihu s názvom V hmle. Tá sa následne v Japonsku veľmi dobre predávala a keď Sagawu deportovali do jeho domoviny, bol tu už celebritou. Rovno z letiska putoval na psychiatriu, bohatý otec ale zaistil, aby jeho syna vyhlásili za zdravého. Obvinenia vo Francúzsku boli teda zrušené a súdny spis zapečatený. Japonci Sagawu neobvinili a Renée Harteveltová ani jej rodina sa nikdy nedočkali spravodlivosti.

Issei Sagawa napísal o svojich zločinoch a predstavách v nasledujúcich rokoch až 20 kníh, stal sa filmovým kritikom a dokonca ho obsadzovali vo filmoch. V roku 2013 ho skolil mozgový infarkt a ostal odkázaný na pomoc druhých. Stále však žije, má 71 rokov.